Жанр: Исторические Любовные Романы » Кэтрин Дэннис » Исцели меня любовью (страница 37)


– Лорд Хиллсборо, поднимайтесь. Скоро обед, а вы все еще спите. Король прислал вам привет. Поручил мне передать вам срочное сообщение. Именно для этого я и приехал сюда.

Гарольд сел на постели, голый по пояс. Он протер заспанные глаза и стал тереть виски.

– Кто посмел побеспокоить меня в столь ранний час? Сейчас еще нет и полудня. – Он неодобрительно посмотрел на епископа, зевнул и почесал живот. – Господи милостивый! Это вы, ваше преосвященство? Как же быстро вас черт принес! Или вы летели на крыльях ангела?

Епископ нахмурился:

– Вы всегда были самонадеянным молодым человеком – наглым и высокомерным. Попридержите язык. Не обладай я поистине ангельским терпением, я не церемонился бы с таким еретиком, как вы. Вы позорите честное имя вашего покойного отца.

Гарольд откинулся на подушки.

– Сейчас слишком ранний час для беседы с человеком, который представляет одновременно нашего Господина на небе и нашего короля на земле. Тут немудрено спросонья ляпнуть лишнее. Что бы я ни сказал, попаду впросак. Кого еще вы пригласили в мою опочивальню, ваше преосвященство? Я чую женский дух. Эта женщина пахнет землей, свежим зеленым сеном и лошадьми. Неужели это колдунья, заговаривающая лошадей? Та, что посоветовала моему нерешительному брату, который стоит сейчас здесь, прервать мучения его кобылы?

Роберт схватился за рукоятку меча и, подойдя к кровати брата, швырнул одеяла на пол.

– Какой же ты бездельник, брат! Напрасно я надеялся, что ты изменишься. Не зря говорят, что горбатого могила исправит.

Епископ подошел к Роберту и убрал его меч. Он укоризненно взглянул на Роберта, а затем гневно – на его брата:

– Боже милостивый! Хиллсборо! Вы же благородный рыцарь, член королевского суда. Вспомните о своем достоинстве и прикройте наготу. Здесь присутствует дама.

Гарольд рассмеялся:

– Бьюсь об заклад, она не увидит ничего такого, чего уже не видела раньше. – Он кивнул в сторону Роберта.

Элдсуайт бросило в жар. Как граф Хиллсборо мог обо всем узнать?

Епископ поднял с пола одеяло и набросил Гарольду на колени:

– Прикройтесь, вы, человек без стыда и совести. Неудивительно, что король не может найти ни одной женщины благородного происхождения из хорошей семьи, которая согласилась бы выйти за вас замуж. – Священник повернулся к Элдсуайт: – Кстати, это напомнило мне о цели моего приезда, леди Элдсуайт. Ну так вот, перейду к сути дела. Должен сообщить вам, что теперь вы являетесь графиней Креналден.

Элдсуайт ахнула, зашаталась и ухватилась за спинку стула, чтобы не упасть. Кровь отлила у нее от лица.

– Мой отец погиб? – Голос ее дрогнул.

– Да, леди Элдсуайт. – В голосе священника не было ни сочувствия, ни сожаления. Никаких признаков того, что епископ понимает, как тяжелы эти новости могут быть для Элдсуайт. Все тем же сухим и деловитым тоном он продолжал: – Король посылает вам свои соболезнования. Он до сих пор находится в Шотландии, сражаясь с бунтарями. Тем не менее находит время думать об Англии и решил позаботиться о вашей судьбе. Он желает, чтобы вы незамедлительно нашли себе мужа. Земли Креналдена и права на пользование водой должны быть по-прежнему закреплены за Короной.

У Элдсуайт все поплыло перед глазами. Она тяжело опустилась на стул. Отец погиб! Ее потрясение было так велико, что она не слышала ничего из того, что произнес епископ после этих слов.

– Как он погиб? – спросила она у священника, глядя на него с мольбой. – Вряд ли принц Эдуард с войсками крестоносцев успел к этому времени достичь берегов Святой земли.

– Ваш отец погиб во Франции, леди Элдсуайт. Кто-то пустил стрелу ему в спину.

Элдсуайт вскрикнула.

– Гилрой! – Закрыв лицо руками, она зарыдала. – Отец сказал, что у Гилроя есть наемные убийцы.

Епископ расхаживал по комнате в своей длинной красной сутане.

– Можете не сомневаться: принц разыщет убийц вашего отца. Ваш отец был союзником, которого принц и король высоко ценили. А теперь перестаньте лить слезы и послушайте то, что я вам еще должен сообщить. – Он подошел к Элдсуайт и, сдвинув брови, строго посмотрел на нее. Словно собирался отчитать ребенка за плохое поведение. – Леди Элдсуайт, король желает, чтобы вы вышли замуж за лорда Гарольда, графа Хиллсборо. Эта семейная династия, точно также, как и ваша семья, всегда была оплотом и поддержкой английской Короны. Вы – графиня, а он – граф. Граф Хиллсборо составит вам блестящую партию. Вы оба занимаете одинаковое общественное положение. Это будет равный брак, основанный на здравомыслии.

Элдсуайт вскочила с места. Ее грудь вздымалась.

– Нет! Ни за что! Я обещала моему бедному отцу, что выйду замуж за графа Глостера. Я – его невеста. И не нарушу своего обещания. Я не выйду замуж за лорда Гарольда. Представителя семьи Бретонов!

Епископ укоризненно покачал головой:

– Ваше обещание выйти замуж за графа Глостера было дано без одобрения короля. Несмотря на то что ваш отец и граф Глостер неоднократно обращались к его величеству с этой просьбой, король так и не дал своего высочайшего согласия. А значит, официально вы не обручены с графом Глостером и не являетесь его невестой. И никогда не были с ним помолвлены. Ни в глазах церкви, ни в глазах Короны.

Роберт изумленно взглянул на Элдсуайт. Удивление быстро сменилось гневом и возмущением.

– Значит, вы не были официально обручены с графом Глостером?

Элдсуайт молчала. Она была так же удивлена, как и Роберт.

– Леди Элдсуайт, больше месяца никто ни разу не видел графа Глостера. Гилрой больше не посылает депеш с требованием выкупа за его освобождение. Из этого мы можем заключить, что Глостера нет в живых. Скорее всего он скончался в тюрьме. Поэтому вы выйдете замуж за другого, как того желает

король.

– Нет! Я не выйду замуж за графа Хиллсборо. Я отказываюсь.

Епископ тяжело вздохнул. Он с трудом скрывал досаду.

– Король подозревал, что вы можете отказаться. – Он посмотрел на Гарольда, который с наглой усмешкой продолжал лежать на кровати в чем мать родила, едва прикрывшись звериной шкурой. – Честно говоря, я отчасти могу вас понять и не осуждаю за столь категоричный отказ. Придворные дамы при появлении сэра Гарольда разбегаются. Никто не желает иметь дело с этим пьяницей. Даже трезвый он – полное ничтожество, когда дело касается его поместья или войска. Хиллсборо до сих пор держится на плаву благодаря тому, что народ здесь предан брату лорда Гарольда, сэру Роберту. За год, который сэр Роберт Бретон отсутствовал, Гарольд здесь едва все не погубил. – Священник прищурился. – Тем не менее у вас нет другого выхода, леди Элдсуайт. Если только… – Он сделал паузу и почесал в затылке. – Если только вы не согласитесь выйти замуж за младшего брата сэра Гарольда. Однако у сэра Роберта нет ни земельных владений, ни титула – ничего.

Эти слова прозвучали для Элдсуайт словно гром среди ясного неба. Услышав их, она так и застыла, не в силах двинуться с места. Отчаяние и ужас охватили ее. Похоже, король и епископ твердо решили, что она должна выйти замуж за одного из братьев из семьи Бретонов.

Епископ заложил руки за спину.

– Король предусмотрел вашу реакцию и приготовил для вас запасной вариант, предложив вам в мужья сэра Роберта. Главное для Короны – чтобы династии Хиллсборо и Бретонов забыли о многолетней вражде и объединились. Этот союз обеспечил бы наиболее надежную защиту королевских интересов. Королю совершенно безразлично, которого из Бретонов вы выберете себе в мужья. Главное – согласитесь.

Роберт в гневе стиснул кулаки:

– А что, король уверен, что я подчинюсь его требованиям? Он даже не удосужился прислать мне депешу с сообщением о своем приказе.

Епископ вскинул голову:

– Вы же знаете Генриха. Вы не получите от него никаких письменных свидетельств его воли – ничего, кроме новых обещаний. Он приказал вам защитить замок Креналден и позаботиться о безопасности леди Элдсуайт. Взамен он отдаст вам земельный участок вдоль реки Грев и в придачу две сотни гектаров плодородной земли Креналдена, пригодной для обработки. Таким образом, он предлагает вам не кусок пирога, а целый пирог – замок Креналден и графский титул, если вы или ваш брат согласитесь жениться на леди Элдсуайт.

Гарольд сел на постели. Его глаза алчно сверкнули.

– Передайте королю, что я готов жениться на леди Элдсуайт, колдунья она или нет – все равно! Мне нужны ее земли и замок Креналден. От такого приданого трудно отказаться. Пусть даже эта женщина – ведьма.

Элдсуайт с надеждой взглянула на Роберта. Он был в полной растерянности, как кошка, которая держит в зубах птичку и не знает, что делать со своей добычей.

– Элдсуайт. – Роберт подошел к Элдсуайт. – Это совсем не то, что вы думаете. Я удивлен подобному повороту событий не меньше вас. Я понятия не имел о планах короля. О том, что он собрался нас поженить. Он играет нами. Потакает своим капризам. Если вы подумали, что я привез вас в Хиллсборо, заранее зная о планах короля…

Элдсуайт в ужасе отшатнулась от него:

– Как же глупа я была все это время! Король и не думал давать согласие на мой брак с графом Глостером. Он предал меня и отца, а также графа Глостера. Я была так наивна. Но теперь я прозрела. Спасибо за этот урок его величеству. – Она вздохнула. – Что касается графа Глостера, я все равно должна выйти за него замуж, потому что обещала это отцу. Я сказала, что сделаю это, как только король даст разрешение на брак. Я представления не имела, что король с самого начала был против этого союза. – Элдсуайт опустила глаза. – Я не обманывала вас, сэр Роберт. Никогда.

Епископ откашлялся.

– Леди Элдсуайт, вы должны выбрать кого-нибудь из братьев Бретонов – старшего или младшего.

Элдсуайт медлила, терзаемая угрызениями совести. Она испытывала горечь, сознавая, что ее предали люди, которым она доверяла. Что все ее покинули. Все кончено: Изольда умерла, отец погиб. Халиф пропал. Ей так и не представилась возможность защитить родной Креналден, выйти замуж за Глостера – выполнить волю отца, чтобы он мог ею гордиться. Будь отец жив, он отрекся бы от Элдсуайт, выйди она замуж за одного из Бретонов. Ее сердце разрывалось на части.

– Нет. – Она покачала головой.

Епископ нервно забарабанил костяшками пальцев по столу – так энергично, что кружки попадали со стола.

– Леди Элдсуайт, позвольте мне прояснить ситуацию. Если вы откажетесь исполнить волю его величества и выйти замуж за того, кого изволил выбрать для вас король, вам придется отправиться в монастырь в каком-нибудь Богом забытом уголке Англии. У вас отнимут замок Креналден и всю принадлежащую вашей семье собственность и поделят ее между вассалами короля. Вы останетесь ни с чем. Ваш род прекратит свое существование. Будь ваш отец жив, он благословил бы ваш брак с Бретоном, раз это приказ короля. – Священник заглянул Элдсуайт в глаза: – Примите к сведению, леди Элдсуайт: бывшей колдунье, заговаривающей лошадей, в монастыре придется несладко. Я лично позабочусь о том, чтобы настоятельницы пересмотрели свои прежние убеждения и наставили вас на путь истинный.



Ознакомительный фрагмент книги закончился.
Чтобы прочитать или скачать всю книгу
перейдите на сайт партнера.

Перейти и скачать